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Les sauterelles, criquets et grillons appartiennent à l'ordre des orthoptères. Ce terme dérive des mots grecs orthos (droit) et pteron (aile). Chez les orthoptères, les ailes antérieures sont plus solides et dures que les ailes postérieures - comme les élytres chez les coléoptères. Les ailes antérieures des orthoptères sont - contrairement aux coléoptères - droites et flexibles, avec des nervures nettement visibles. Les ailes postérieures sont fines et membraneuses. Les deux paires d'ailes sont munies de muscles alaires et jouent donc un rôle dans le vol. Les orthoptères ont des pièces buccales de type "mâcheur". 

Les caractéristiques suivantes sont typiques des orthoptères : (1) les pattes arrières sont développées pour le saut (en étirant l'articulation entre la cuisse et le tibia) (2) ces pattes sont 4 à 5 fois plus grandes que les autres pattes (3) les cuisses sont massives pour héberger le grand muscle tenseur du tibia (4) les côtés du pronotum sont rabattus vers le bas (5) l'arrière des tibias présente deux rangs de dents dorsales.

Dans certaines publications anciennes, les blattes (Blattodea), les mantes (Mantodea), les termites (Isoptera), les phasmes (Phasmatodea) et les perce-oreilles (Dermaptera) sont aussi repris dans l'ordre des orthoptères. Actuellement, ces groupes sont considérés comme des ordres à part. Les sauterelles, grillons et criquets sont aussi nommés Saltatoria (= sauteurs) ce qui évite la confusion. Le groupe des sauterelles, grillons et criquets est subdivisé en deux sous-ordres, les Ensifères (Ensifera, "porteurs d'épée") et les Caelifères (Caelifera). Les Ensifères comprennent les sauterelles et les grillons (ainsi que la courtilière), les familles des criquets (Acrididae) et des tétrix appartiennent aux Caelifères.